Comment les Vikings s'orientaient sans boussole ni sextant

vikings-calcite

Remarquables navigateurs, les Vikings, venus de Scandinavie se sont aventurés jusqu'en Méditerranée et ont même accosté les côtes Canadiennes à bord de leurs Drakkars. Mais comment, dès le VIIIème siècle, parvenaient -t-ils à s'orienter et à déterminer leur cap, par tous les temps, sans boussole ni sextant à bord de leurs bateaux.

Cette question demeura un mystère jusqu'à ce que très récemment, des scientifiques français et anglais découvrent les propriétés d'un cristal de roche, la Calcite, dont celle de "dépolariser" la lumière du Soleil.
En orientant cette roche vers le ciel avec un angle précis, on peut repérer le soleil quelles que soient les conditions météorologiques (brouillard ou pluie), même par un temps très couvert.

C'est avec cette pierre, capable de situer le soleil à quelques degrés près, que les vikings, qui étaient réputés pour leurs connaissances en matière d'astronomie, parvenaient probablement à s'orienter.
Ces cristaux de calcite appelés Spalth d’Islande sont très répandus en Scandinavie, et la découverte d'une de ces pierres à bord de l'épave d'un bateau du 16ème siècle dans la manche est venu corroborer cette thèse.

De nos jours, les astrophysiciens utilisent le cristal de calcite pour repérer l'atmosphère des exoplanètes par effets de polarisation.

calcite

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